苹果押注 AI、智能手机的「人工弱智」以及 2019 手机 AI 的三个关键线索

上周,Bloomberg 记者 Mark Gurman 又拿到了关于苹果的独家信息,由于 iPhone 销量不及预期,苹果内部正在考虑是否减少人员招聘。Gurman 的信源表示,尽管还没有完全确定哪些部门会「冻结」招聘,但有一点是非常肯定的,那就是 AI 部门不受影响:

Cook said he is yet to fully determine which divisions would cut back on hiring, but said that key groups such as Apple’s artificial intelligence team would continue to add new employees at a strong pace…..

这条新闻颇具象征意义。苹果作为全球影响力最大的智能手机公司,当智能手机产品遭遇严重挑战的时候,也将目光聚焦了人工智能领域。事实上,苹果对于 AI 的关注度在 2018 年已经越来越明显。继 2018 年 4 月从 Google 挖来 AI 顶级专家 John Giannandrea 后,2018 年 12 月,苹果官方宣布 John Giannandrea 晋升为管理团队成员,其职位名称为「机器学习和 AI 战略高级副总裁」。

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在苹果官方新闻稿里,对 John Giannandrea 的工作范围做了这样的介绍:

Giannandrea oversees the strategy for AI and Machine Learning across all Apple products and services, as well as the development of Core ML and Siri technologies. His team’s focus on advancing and tightly integrating machine learning into Apple products is delivering more personal, intelligent and natural interactions for customers while protecting user privacy. ……

Giannandrea’s team is also helping to enhance the developer experience with tools including Core ML and Create ML, making it easier and faster to integrate machine learning into apps.

通过上面的架构图以及对 John Giannandrea 职位范围的整理,可以清晰地看到苹果对于 AI 的重视程度,AI 成为与零售、服务、软件、设计并列的核心业务。

苹果的这番表态一方面可以安抚华尔街,显示苹果对于未来产品和技术的布局,另一方面,也势必会影响整个手机行业在拥抱 AI 技术的节奏。

但手机与 AI 的结合并不乐观。

在过去的 2018 年,智能手机行业在 AI 上的探索不可谓不努力,从适合手机的 AI 芯片到 AI 算法均有不同程度的突破。

以芯片为例,苹果 A12 在 CPU 和 GPU 上的提升微乎其微,但针对机器学习的 NPU,则从 2017 年的每秒 6000 亿次运算提升为每秒 5 万亿次;华为发布的麒麟 980,则首次集成了双核 NPU(其 NPU 依然是寒武纪的授权而非自研);高通在 2018 年底发布的下一代骁龙处理器 855 里,AI Engine(其功能也类似于 NPU)的性能比上一代 845 提升了 3 倍,也比麒麟 980 高出了 2 倍。

2018 年 12 月,商汤科技联合艾瑞咨询发布了《2018年中国人工智能手机行业研究报告》,里面对所谓 AI 手机与手机 AI 有一些有趣的发现。

比如,AI 手机的产业结构包括硬件(如 AI 芯片厂商)和软件(如 AI 算法供应商)。

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如果说上面 AI 芯片和 AI 算法供应商还比较统一的话,在 AI 开发者领域则出现了「分裂」的迹象:华为拥有 HiAI、AR Engine 两大自有开发者平台,同时还与百度机器学习框架 PaddlePaddle 共建开发平台;小米则拥有 Mobile AI Compute Engine 等。

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但这些数字对于普通消费者而言依然是无感的,下面两张图则显示出中国市场 AI 手机与手机 AI 功能的基本情况。

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坦率来说,上面两个调查的样本数实在是太小,但这也的确当下 AI 手机或者手机 AI 可以突破的领域,如果你在 2018 年购买了新款的 iPhone 或者安卓旗舰机,大概率也能感受到所谓 AI 的能力。

这也意味着,包括苹果在内的智能手机行业,必须面对一个残酷的事实:尽管所有人都知道 AI 会给手机带来变革,但没有人知道到底从何处入手,以及如何去做。

对于手机应用开发者而言,尽管苹果、华为、高通已经陆续开发了所谓的机器学习开发工具,但也仅仅集中在脸部识别、语音理解以及简单的自然语言处理等领域,不是每个应用都需要这样的 AI 能力,更何况在面向消费者的应用里,集成上述 AI 能力的应用已经太多了。

2019 年的手机 AI 领域,上半年的竞争核心,会在新尺寸新模样的手机(比如打孔屏、折叠屏)体现出一定的 AI 能力;下半年则还会出现新的 AI 芯片竞赛,华为、苹果、高通的比赛不会停止。

但这些都不应该是最重要的事情,我更关注以下三点。

其一,Google、苹果如何在新的手机 OS 里提供更多 AI 开发能力,从而让开发者能够开发出更多 AI 应用;

其二,Google、微软以及其他 AI 创业公司,能否继续降低 AI 开发门槛;

其三,华为和小米之间 AI 开发生态的博弈,会如何影响中国智能手机市场走势。(完)